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Entender el Suelo Tropical

Entender el Suelo Tropical

Los bosques tropicales son los pulmones de nuestro planeta. El 95% del secuestro del carbono toma lugar en los trópicos, mayormente entre los 15 grados de latitud al norte o al sur del ecuador. Los bosques enormes de Canadá, Rusia, Escandinavia y otras zonas templadas corresponden a tan sólo el 5% del carbono secuestrado por los árboles. Eso significa que la disminución de los bosques tropicales es una causa principal del cambio climático. Muchos estudios muestran que la deforestación tropical causa los gases de efecto invernadero, y bien podría ser la razón más grande de la desertificación de la tierra. Todos los árboles juegan un papel importante ya que quitan el CO2 de la atmósfera, y también otros contaminantes peligrosos. Ayudan a retener el agua subterránea y gracias al proceso de transpiración son esenciales para mantener la creación de nubes (también conocido como la siembra de nubes) y los patrones globales de precipitación. Está demás decir que los bosques también albergan más del 90% de la biodiversidad terrestre, lo cual les convierten en un hábitat esencial para la vida en el planeta.

Sin embargo, la siembra de árboles, sobre todo de árboles tropicales, conlleva más que simplemente insertar una plántula en la tierra. Los suelos tropicales son a menudo pobres y ácidos, en gran medida debido a los milenios de lluvias torrenciales que han extraído los nutrientes y la materia orgánica del suelo, un proceso que se llama lixiviación. Por ejemplo, los llanos orientales de Colombia y Venezuela tienen suelos que se componen mayormente de arena, gravilla de óxido férrico, y un poco de arcilla. Condiciones similares existen en grandes partes de Brasil y la cuenca amazónica. Por eso la deforestación amazónica es un problema tan grande: las personas de bajos recursos tallan los árboles para sembrar cultivos de subsistencia, recogen una cosecha, y luego se enteran que el suelo queda empobrecido, entonces repiten el proceso, tallando más árboles. Esto es lamentablemente la definición de la locura: haciendo la misma cosa una y otra vez, esperando nuevos resultados.

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No quiero que se aburren, pero es importante entender dos asuntos claves sobre los suelos tropicales. El primero es la acidez, la cual se mide en una escala logarítmica de 1 hasta 14, así que un pH bajo de 7 es ácido, y un pH más de 7 es alcalino. Una escala logarítmica significa que cada número implica una diferencia de 10 veces más acidez o alcalinidad. Un pH de 7 se considera neutro y es el valor del agua pura. La mayoría de las plantas crecen bien en suelos neutros. Sin embargo, la mayoría de los suelos tropicales son ácidos, lo que significa que los árboles y las plantas nativas han tenido que adaptarse a las condiciones de suelo ácidas. Por ejemplo, el suelo en La Pedregoza, ubicada en la cuenca Orinoco de Colombia, tiene un pH promedio de 5,9, lo cual implica una acidez 11 veces mayor del agua pura. La solución de la agricultura convencional es de tirar toneladas de cal en el suelo para lograr un pH más neutro, sin pensar en el costo o el daño a la microfauna.

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El segundo asunto se trata de algo que se llama la capacidad de intercambio catiónico del suelo (también conocido por CIC). Para simplificar, eso se puede describir como la capacidad del suelo para retener nutrientes, ya sea materia orgánica, microfauna, o fertilizantes. La CIC se mide en una escala de 0 a 50, el 0 se refiere a un suelo con la filtración o lixiviación de todos los nutrientes, la cual implica un drenaje rápido sin ninguna forma de retención de nutrientes. En cambio, un suelo que tiene una CIC de 50 sería pura piedra o arcilla dura, que no permitiría ningún drenaje, lo cual hace que las plantas y sus raíces se ahogan. En el caso de los suelos tropicales, la mayoría tienen una CIC muy baja. Por ejemplo, la CIC efectiva de los suelos de La Pedregoza es un promedio de 1, entonces una filtración básicamente total con muy poca retención de nutrientes, materia orgánica, o microfauna. Esto explica por qué los árboles del bosque lluvioso son recicladores por excelencia, obteniendo sus necesidades nutricionales de la atmósfera y de las hojas y ramas caídas, y otra materia orgánica dentro del bosque. Tienen muy poca dependencia del suelo para sus necesidades nutricionales. Ahora saben por qué la deforestación tropical produce resultados agrícolas tan pobres.

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En la segunda parte de esta serie, hablaré sobre la solución más prometedora al problema de la retención de nutrientes y de la acidez en los suelos tropicales. Esta solución tiene implicaciones para el secuestro de carbono, la nutrición de las plantas, la producción agrícola y agroforestal, es económicamente sostenible, y tiene beneficios enormes para el desarrollo socio-económico en las regiones tropicales. También es 100% orgánico y natural, sin elementos químicos o artificiales.

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